¿Por qué mi hijo imita lo que hago? Qué son las neuronas espejo y cómo funcionan

¿Por qué mi hijo imita lo que hago? Qué son las neuronas espejo y cómo funcionan

Con frecuencia, nos sorprendemos viendo a nuestros hijos pequeños tratando de imitarnos,  acabando por ser un espejo donde podemos observar nuestros propios comportamientos. Esto puede resultarnos más agradable o menos pero lo cierto es que este hecho tiene una explicación científica y hoy te la revelo.

¿Por qué los niños imitan?

Parece que la imitación es una capacidad innata en el ser humano. Tanto es así que apenas con unos días de vida, los bebés son capaces de imitar movimientos faciales como abrir la boca o sacar la lengua.

Desde el primer año de vida, ya utilizan, de manera inconsciente, áreas de su cerebro que registran y procesan internamente las acciones de otras personas para aprender movimientos gracias a las neuronas espejo.

Pero, ¿Qué son las neuronas espejo?

Las neuronas espejo son un tipo de células nerviosas que todos tenemos en el cerebro y que se activan cuando observamos a alguien realizando algún tipo de acción. Estas neuronas actúan imitando la acción que está siendo observada y activando las mismas redes neuronales que la otra persona, tal y como si la estuviéramos ejecutando la misma acción o gesto. Por eso, se las conoce como “espejo”.

Estas neuronas son las que permiten el aprendizaje basado en la imitación que es tan importante para los niños, ya que buscan constantemente referencias para desarrollarse. También está relacionado con las habilidades sociales como  la empatía, habilidad que facilita que nos sintamos identificados y conectados con los demás.

¿Cómo funcionan las neuronas espejo?

A pesar de que están presentes desde el nacimiento, se cree que comienzan a desarrollarse a partir de los 3 meses de edad. A partir de este momento, es cuando el bebé tiende a imitar los comportamientos y movimientos de las personas con las que pasa más tiempo. 

Para ello, necesita asignar en su propio cuerpo los comportamientos que ve en otros. Este proceso lo hace a través de mapas. Mediante la observación, se activan las mismas zonas neuronales que registran y experimentan las sensaciones del movimiento, creando mapas que harán recordar cómo se ejecuta ese movimiento.

Es por ello, que no nos cuesta el mismo esfuerzo aprender un deporte o gesto nuevo para nosotros que andar o caminar, ya que tenemos registrado un circuito neuronal o mapa que nos permite hacer el movimiento sin necesidad de pensarlo.

Por todo esto, se hace vital en el desarrollo de los niños tener buenos modelos, ya que fijaran conductas y hábitos que si son favorables para el niño, después no necesitará realizar el esfuerzo de tener que aprenderlo de nuevo o desaprenderlo.

Y por si fuera poco, estudios en el campo de la neurociencia han demostrado que las neuronas espejo son vitales en  el desarrollo de habilidades sociales necesarias para una adecuada socialización.

¿Cómo influyen las neuronas espejo en las habilidades sociales?

Científicos han demostrado que existe una relación directa entre las neuronas espejo, la imitación y la empatía.

Las neuronas espejo se activan cuando un individuo realiza una determinada acción o procesa una emoción. Por tanto, se convierten también en un mecanismo para reconocer acciones y emociones de otra persona, lo que nos permite comprender y percibir cuál es su estado y actuar en base a eso. Esto facilita las relaciones humanas y se considera una de las habilidades dentro de la inteligencia emocional.

Es por ello que si no existieran estas neuronas no tendríamos percepción de los demás y supondría un problema a la hora de comprender el punto de vista de los demás y relacionarnos. Un ejemplo de ello son los primeros años de la etapa pre-operatoria del desarrollo cognitivo, cuando los niños se basan en su propia percepción y aún no se encuentran preparados para comprender que las demás personas, puedan tener una visión diferente a ellos.  Pero entorno a los 7 años, esta fase de egocentrismo desaparece dando lugar a un mayor interés por las experiencias sociales, alcanzando su máxima fase de desarrollo en la etapa adolescente.

Tal relación tienen las neuronas espejo con las habilidades sociales que se dice que los déficits sociales pueden deberse a una disfunción primaria de estas neuronas. Estudios han revelado que los niños con autismo presentan una actividad muy baja en la zona del área de Broca (la cual forma parte del sistema de neuronas espejo), siendo el autismo más severo cuanto menor es la actividad. 

Lo verdaderamente esperanzador es que como todo, las neuronas espejo pueden entrenarse. De hecho, en ramas de la psicología y el coaching, una de las habilidades que se practica es el rapport

Esta habilidad consiste en aprovechar el fenómeno en el que dos o más personas sienten que están en “sintonía” psicológica y emocional porque se sienten similares o se relacionan bien entre sí. Lo cierto es que muchas veces, se produce de manera automática e inconsciente, ya que están actuando las neuronas espejo, y nos podemos sorprender adoptando exactamente la misma postura que la persona con la que hablamos cuando sentimos que la conversación fluye y estamos conectados. Esta técnica se utiliza y se entrena de forma consciente para crear espacios de conexión y empatía con otra persona, para que se abra y se comunique con menos resistencia.

¿Cómo puedo usar las neuronas espejo para educar?

En definitiva, debemos comprender la importancia de tener modelos de aprendizaje y que estos sean buenos para el niño, tanto en nuestros comportamientos como en nuestras emociones,  ya que las neuronas espejo son capaces de activar los mismos circuitos y los estados emocionales como la tristeza, la depresión o la felicidad también son aprendidos e integrados por las neuronas espejo del niño.

Por tanto, si quieres que tu hijo desarrolle unas buenas habilidades socio-emocionales, empieza por ponerlas en práctica tu mismo. Puede que tu hijo a veces no te escuche, pero te está observando todo el día. 

¿Te ha sorprendido el funcionamiento de las neuronas espejo? Cuéntamelo en los comentarios.

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